Dix nouvelles planètes

Les astronomes de l’Université de Genève viennent de révéler dix nouvelles planètes extrasolaires

Appelées «en transit», ces planètes ont été découvertes parce qu’elles passent régulièrement devant leur étoile, provoquant ainsi une diminution temporaire de la lumière qui émane de celle-ci. Ce phénomène de transit permet notamment de mesurer le diamètre de chacune d’entre elles.

Les étoiles accueillant ces planètes ont été identifiées par deux batteries de caméras scrutant continuellement des millions d’étoiles, installées respectivement aux îles Canaries et en Afrique du sud. Ce système d’observation, qui porte le nom de SuperWASP, est opéré par plusieurs universités du Royaume-Uni.

Aussitôt que SuperWASP détecte la présence d’une planète sur une étoile, celle-ci doit être observée par d’autres télescopes pour confirmer l’origine du signal, obtenir une mesure plus précise du transit et mesurer la masse de la planète par les variations de vitesse que celle-ci induit sur son étoile. Dans ce cadre, toutes les étoiles identifiées par SuperWASP, situées dans l’hémisphère sud, ont été observées par le télescope Euler de l’UNIGE, installé au Chili.

Parfois très étranges, ces nouvelles planètes montrent une étonnante diversité de masse allant de 0.5 à 8.3 fois la masse de Jupiter. La planète WASP-12 parcours son orbite autour de son étoile en 1,1 jour. Elle est si proche de son étoile que sa température est estimée à 2300° Celsius, ce qui fait d’elle la planète avec l’atmosphère la plus chaude connue à ce jour (par comparaison notre Soleil à une température de surface de 5700°).

La découverte de ces planètes «en transit» - qui porte leur total à 45 - sera annoncée officiellement demain à l’occasion de la réunion annuelle de la Royal Astronomical Society (UK). Les chercheurs de l’Observatoire astronomique de l’UNIGE ont participé à la découverte de plus des deux tiers de ces planètes via leur étroite collaboration avec des scientifiques européens.

Pour plus d’informations:

Prof. Didier Queloz, didier.queloz[at]obs.unige.ch, 022 379 24 77, 079 402 02 73

C. Wirth, Editor